Les tensioactifs : Qu’est-ce que c’est ? Pourquoi les utilise-t-on ?


Vous avez peut-être déjà entendu ou lu ce mot quelque part sans réellement comprendre de quoi il s’agissait. Laissez-nous vous en dire plus sur ces molécules primordiales pour un shampoing efficace.

Un tensioactif, c’est quoi ?

Si on se fie au dictionnaire on trouve la définition suivante :

n.m. Composé chimique qui diminue la tension superficielle entre deux surfaces. 

Cela revient à dire qu’un tensioactif permet à deux composés tels que l’huile et l’eau de se mélanger plus facilement. Cette faculté est permise grâce à la structure des tensioactifs. Ils sont munis d’une extrémité hydrophile, littéralement qui « aime l’eau » et est donc soluble dans l’eau, et d’une partie lipophile, qui « aime le gras » et se mélange donc aux corps gras. 

 

Cette structure permet donc au tensioactif d’être en contact à la fois avec la substance aqueuse (qui contient de l’eau) et la substance grasse d’un mélange et ainsi faire le pont entre les deux.

Comment ça marche ?

En multipliant le nombre de tensioactifs présents, une nouvelle structure va se former appeler micelle. Les substances aqueuses n’aimant pas être en contact avec les substances grasses, les tensioactifs vont se positionner de manière à diminuer au maximum la surface de contact entre elles. La structure optimale pour répondre à ce besoin est une forme sphérique.
 

 

Dans le cas des shampoings, les tensioactifs vont englober la particule de gras et former une micelle qui pourra se déplacer dans l’eau.

 

Pourquoi utilise-t-on les tensioactifs ?

Maintenant que vous savez ce que sont les tensioactifs et leur action, voyons comment ils agissent dans le cas d’un shampoing.
 
La crasse contenue dans nos cheveux est principalement constituée de matière organique, plutôt grasse. Lorsque vous mouillez vos cheveux, cette matière organique ne va pas être emportée par l’eau car ces deux substances ne se mélangent pas bien. C’est là qu’intervient le shampoing.


 

Dans un premier temps, des tensioactifs vont décrocher la matière organique fixée dans les cheveux ou sur le cuir chevelu grâce à leur partie lipophile. Tout de suite après, des micelles se forment et enferment la crasse contenue qui devient ainsi transportable dans un milieu aqueux.

Ainsi, lorsque vous rincez vos cheveux après les avoir massés avec du shampoing, les micelles formées sont évacuées dans l’eau et vos cheveux sont maintenant propres.

Il est important de noter que la mousse qui se forme lors de l'utilisation d'un shampoing est un effet "secondaire" de l'utilisation des tensioactifs comme détergent. En effet, en se formant, les micelles vont intégrer de l'air et ainsi créer de la mousse. Cependant, il est inutile de beaucoup mousser pour être efficace malgré cette croyance amenée par les industriels qui ont largement contribué à associer efficacité et mousse volumineuse.

Les tensioactifs sont-ils tous les mêmes ?

Il existe différentes catégories de tensioactifs utilisés dans les shampoings, aux propriétés variables mais dont la définition reste toujours la même : composé chimique qui diminue la tension superficielle entre deux surfaces. 

Ainsi, certains tensioactifs vont permettre de réaliser des émulsions (mélange hétérogène de deux substances liquides non miscibles, l'une étant dispersée sous forme de petites gouttelettes dans l'autre) de type huile dans l'eau, ou à l'inverse, eau dans l'huile.

Comme nous l'avons vu, certains sont détergents et permettent de séparer les composés organiques d'une surface solide (cheveux, cuir chevelu).

D'autres ont des propriétés dispersantes, c'est à dire qu'ils sont capables de créer de très fines goutelettes hydrophobes en suspension dans un solvant aqueux. Ces tensioactifs empêchent les goutelettes de se rejoindre ce qui auraient pour conséquence de créer de gros amas à la manière des gouttes d'huile d'une vinaigrette finissant par toutes se rejoindre avec le temps.

Enfin, certains sont ajoutés uniquement pour leur pouvoir moussant, sans réel fonction dans le nettoyage du cheveu.


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